La ciencia es mucho más fácil de entender si puedes verla.Una conversación con Dominic Walliman y Ben Newman

A nosotros jamás se nos habría pasado por la cabeza, ¿un gato azul vestido con un traje espacial para enseñar ciencia? Sin embargo, cuando abrimos cualquiera de los libros del Profesor Astro Cat, empezamos a preguntarnos por qué no se nos habrá ocurrido a nosotros antes. Dominic Walliman y Ben Newman son los artífices de esta extraña y brillante idea científica. Con sus libros El Profesor Astro Cat y las fronteras del espacioLa aventura atómica del Profesor Astro Cat,  El Profesor Astro Cat y el  Sistema Solar y El Profesor Astro Cat y la odisea del cuerpo humano este dúo, formado por un profesor en física y un ilustrador, han dado un giro a la forma de hablar de física, astronomía o biología. Sus libros son visualmente atractivos, divertidos y tremendamente rigurosos. Para conocer un poco más a fondo cómo nació el proyecto y los secretos que se esconden detrás de cada uno de sus títulos hablamos con ellos.

Astro Cat

Dominic, Ben y tú os conocéis desde hace tiempo, ¿cómo surgió la idea de trabajar juntos para hacer libros informativos?

Dominic Walliman:Ben y yo fuimos al mismo instituto. Solíamos salir juntos de fiesta. Recuerdo que yo estaba obsesionado por todo lo que tuviese que ver con el espacio y  siempre acababa contándole alguna cosa divertida de los libros que leía.  Creo que a Ben le gustaron mis  anécdotas porque años más tarde, cuando estaba buscando a alguien que escribiese con él un libro sobre el espacio, se acordó de mí. ¡Y yo aproveché la oportunidad!

Ben Newman:Es cierto, en 2010 diseñé un poster del Sistema Solar que tuvo  muy buenas ventas en mi página web. Sugerí a Nowbrow, la editorial para la que trabajaba, que hiciésemos un libro infantil sobre el espacio. A los editores les pareció una buena idea y me preguntaron si conocía a alguien que pudiese escribir los textos. Enseguida pensé en Dominic. Cuando esa Navidad nos vimos, le pregunté si le interesaba el proyecto. Me dijo que no… ¡es broma! En realidad dijo que sí casi sin dudarlo.

Vuestra idea era hacer un libro sobre el espacio, ¿cómo se colaron el profesor Astro Cat y sus compañeros galácticos en el proyecto?

B.N:Dominic sugirió que nuestro libro tuviese un narrador. Las primeras ideas que tuvimos necesitaban una historia de trasfondo demasiado complicadas y no nos permitían centrarnos  en  el tema central que queríamos tratar. Casualmente en esa época había diseñado un papel de regalo que estaba lleno de gatos vestidos con trajes espaciales. Así que sugerí que utilizásemos un gato galáctico como narrador. A ambos nos pareció buena idea y decidimos que, además, sería un Profesor.

Astro Cat

De hecho, Dominic, tú también eres profesor de física. Al abrir tus libros leemos que trabajas programando ordenadores cuánticos… ¿Nos puedes explicar al estilo Astro Cat qué es lo que haces exactamente?

D.W:En realidad ya no trabajo con ordenadores cuánticos. Dedico todo mi tiempo al Profesor Astro Cat y a mi canal de YouTube Domain of Science. Pero sí, ¡los ordenadores cuánticos son apasionantes! Ahí va una explicación al estilo Astro Cat: los ordenadores cuánticos son un tipo de computadoras nuevas y muy experimentales que utilizan las leyes de la física cuántica para resolver problemas. La física cuántica son las reglas que describen las cosas más pequeñas de nuestro universo, como los átomos, los electrones y las partículas subatómicas. Resulta que estas reglas tienen un poder especial que nos permite resolver ciertos problemas más rápido que los ordenadores normales. Muchos científicos están tratando de construir ordenadores cuánticos para resolver diversos problemas como fabricar medicamentos o diseñar nuevos materiales.

Algo muy atractivo de vuestros libros es su estilo. Parece una mezcla entre los antiguos cómics americanos y algunos libros ilustrados de los años 60. Ben, ¿podrías contarnos un poco sobre tus fuentes de inspiración

B.N: Es cierto, esas dos referencias me han servido de inspiración. En casa tengo una colección de libros de ciencia de los años 50 y 60. Me gusta mucho hojearlos porque encuentro muchos ejemplos de cómo  explicar las cosas visualmente. Un buen ejemplo  es Our Friend the Atom, un título que descubrí hace años en eBay. Fue una gran inspiración para nuestros libros El profesor Astro Cat y las fronteras del espacio y  La aventura atómica del profesor Astro Cat.

Our Friend the Atom es una curiosa pieza de propaganda nuclear de los años 50 hecha por Disney. En ella colaboraron muchos de los artistas que trabajaron para Walt Disney a lo largo de los años. Es un hermoso libro de física, lleno de diagramas increíbles.

Out friend the atom

Se hizo incluso una breve película en la que se mezclan grabaciones de la vida real y secciones animadas que podéis encontrar en YouTube.

De hecho, hay un dicho que dice “Una imagen vale más que mil palabras” y, sin embargo, los libros de ciencia no suelen tener muchas ilustraciones…

D.W:¡De eso se trata! A veces olvidamos que una buena imagen o un diagrama puede comunicar mucho mejor un concepto científico que las palabras o una fórmula matemática. Las ilustraciones de Ben me resultan realmente útiles para explicar la ciencia porque es mucho más fácil entender algo si puedes verlo. Un buen ejemplo es ver cómo se guarda el código genético de ADN en tus células. Creo que la siguiente imagen es una descripción impresionante.

Al mismo tiempo es sorprendente que vuestros libros estén llenos de humor y datos curiosos. ¿Por qué pensáis que son importantes estos dos elementos en los libros de no ficción?

D.W:¡Sin duda las cosas son mucho más interesantes si son divertidas! Es cierto que cuando  hacemos ciencia tenemos que ser muy meticulosos con nuestra forma de pensar. Todo el proceso científico tiende a ser bastante serio. Pero yo pienso que no tiene que ser siempre así: a veces es divertido aligerar un poco los humos con algo de humor. Me gustan mucho los datos curiosos o sorprendentes, son pequeñas pastillas de información que pueden hacer volar tu mente.

B.N:Exacto, descubrir nueva información sobre el mundo que te rodea debería ser divertido. Quizá esto es algo que nos deberíamos recordar a diario. Todos nos merecemos la oportunidad de reír y sonreír mientras estamos aprendiendo.

El profesor Astro Cat y el sistema solar

 Diversión y ciencia. ¿Creéis que esta es una combinación necesaria para explicar términos científicos a niños o también es apta para los adultos?

D.W: El proceso de explicar términos científicos a niños y a adultos es parecido. Muchos adultos no conocen los conceptos científicos que explicamos en nuestros libros más a fondo que sus propios hijos. De hecho, cualquiera padre, madre o docente que se pusiera a estudiar con nuestros libros, probablemente terminaría sabiendo más sobre ciencia que la mayoría de los adultos.

Dominic, vuestro segundo libro, La aventura atómica del Profesor Astro Cat, se desarrolla en el mundo de la física,  un área a la que tú te dedicas. ¿Cómo elegiste los temas que había que abordar?

D.W:Cuando me propongo escribir, ya sea sobre física u otro tema cualquiera, tengo el impulso de intentar incluir todos los contenidos relacionados en el libro. Por desgracia, esto es imposible. Así que mi trabajo como divulgador se basa en  conseguir un equilibrio. Mi objetivo es mostrarles a los niños lo diverso que puede ser cada campo de la ciencia para que, si encuentran algo fascinante en él, puedan investigarlo más a fondo por su cuenta. Por otro lado, siempre tratamos de asegurarnos de que todos los contenidos están dispuestos en un orden razonable para que la lectura tenga sentido desde el principio hasta el final.

En una época donde se supone que toda esta información está disponible en internet, ¿por qué creéis que los libros informativos como los vuestros tienen tanto éxito

D.W:Personalmente me encanta la tecnología, pero también me fascinan los buenos libros. Creo que no hay nada que pueda reemplazarlos. Los libros son simples, no se quedan sin baterías, no se rompen cuando los dejas caer, no necesitan descargar actualizaciones y son fáciles de conseguir. Creo que nuestros libros tienen éxito porque contienen mucha información, pero a la vez están diseñados de una manera sencilla y agradable para que realmente puedas tomarte tu tiempo para hojearlos, sin otros elementos que te distraigan, piten o parpadeen.

B.N:Supongo que nadie quiere ver brillar una pantalla rectangular delante de su cara a lo largo de todo el día. Los libros proporcionan una tranquilidad que los dispositivos digitales e internet nunca conseguirán trasmitir. Para mí uno de los momentos más reconfortantes del día es cuando me siento con mis hijos a leer un libro. Creo que otras personas sienten lo mismo.

El profesor Astro Cat y la odisea del cuerpo humano es vuestra última aventura científica, ¿algún dato curioso por el cual deberíamos abrir el libro?

D.W:Por ejemplo, ¿alguna vez te has preguntado por qué estás vivo y la silla sobre la que estás sentado no lo está? Reflexionar sobre aquello que está vivo y aquello que no lo está puede ser fascinante. A diario nos cruzamos con un montón de cosas extrañas como plantas y animales que de alguna manera se las han arreglado para estar “vivas”. Sin ir más lejos, tú y yo somos un mecanismo extraordinario. Damos por sentado que nuestros cuerpos simplemente funcionan, pero para que podamos funcionar correctamente, están sucediendo cosas fascinantes en nuestro interior…

B.N:Yo voy a ser más directo. ¿Sabías que la cera de tus orejas es única?  ¡Nadie, absolutamente nadie más en el planeta tiene la misma cera que tú!

El profesor Astro Cat y la odisea del cuerpo humano

Para terminar, Ben, he escuchado que la música es una parte muy importante de tu proceso creativo. ¿Qué canción nos recomiendas para explorar el cerebro?, ¿y para un viaje por los pulmones?

B.N:Siempre escucho música mientras ilustro así que tengo las melodías perfectas para estos dos viajes.  Para explorar el cerebro, recomendaría escuchar la canción de Kelley Stoltz, Crossed Mind Blues. Es un tesoro musical y explorar nuestra cabeza con este ritmo sería divertidísimo. Para un paseo por los pulmones no estaría mal escuchar la canción de King Gizzard & Wizard Lizard, Float along – Fill your lungs.  A mí me hace respirar hondo, llenar mis pulmones y flotar.

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